Sementara Wales asuhan Ethan Ampadu melaju di kualifikasi play-off Piala Dunia, ada kekalahan mengejutkan bagi juara Eropa Italia saat laga internasional pertama tahun 2022 berlangsung dengan banyak drama...

Delapan bulan setelah mengamankan gelar Euro 2020 di Wembley, ada patah hati bagi Italia karena mereka gagal mencapai final Piala Dunia untuk kedua kalinya berturut-turut menyusul kekalahan telak di kandang sendiri di tangan Makedonia Utara.

Jorginho dan Emerson Palmieri berada di starting line-up untuk Azzurri pada malam yang sangat membuat frustrasi di Palermo, dengan pasukan Roberto Mancini dominan sepanjang pertandingan tetapi pada akhirnya gagal mencetak gol.

Mayoritas upaya Italia datang dari jarak jauh, menggarisbawahi efektivitas Makedonia Utara dalam melindungi kotak 18 yard mereka dan memaksa tuan rumah mereka melakukan tembakan spekulatif. Rekam jejak mereka seharusnya tidak mengejutkan penonton mengingat penampilan baru-baru ini yang patut dipuji di Euro 2020 dan kemenangan mengejutkan 2-1 mereka di Jerman pada awal kampanye kualifikasi.

Petaka datang di menit kedua perpanjangan waktu ketika Aleksandar Trajkovski, pemain berusia 29 tahun yang benar-benar menjalani uji coba dengan Akademi Chelsea pada tahun 2010, mencetak gol yang akan disebut sebagai pemenang yang terkenal.

Sebuah tendangan panjang ke depan dimenangkan lewat duel udara oleh Bojan Miovski dan Trajkovski, yang telah menjalani tugas tanpa lelah di lini depan sepanjang malam, dan ia melakukan sisanya dengan melakukan penyelesaian luar biasa melewati Gianluigi Donnarumma. Yang tersisa untuk mereka atasi adalah perjalanan ke Portugal minggu depan.

Wales semakin dekat

Wales berusaha untuk mencapai turnamen Piala Dunia untuk pertama kalinya dalam 64 tahun dan upaya itu berlanjut ke satu pertandingan play-off terakhir setelah mereka mengalahkan Austria 2-1 di Cardiff.

Ethan Ampadu telah memperoleh pengalaman sebagai pemain dengan status pinjaman di Italia bersama Venezia musim ini dan kemampuannya itu dimanfaatkan dengan baik lagi oleh pelatih Wales Rob Page, yang memasang pemain berusia 21 tahun di kanan dari skema tiga bek.

Dia berhadapan dengan pemain seperti Marcel Sabitzer dari Bayern Munich dan Marko Arnautovic, yang sebelumnya membela West Ham dan Stoke City. Ia menangani beberapa duel dengan baik dalam tampilan barisan belakang yang tangguh.

Pemain asal Wales memulai dengan awal yang sempurna saat Gareth Bale melepaskan tendangan bebas yang menakjubkan tepat ke sudut atas untuk membuka skor di pertengahan babak pertama.

Bale tidak perlu menunggu lama untuk menambah gol itu, memanfaatkan bola lepas di kotak penalti setelah tendangan sudut dan melepaskan tendangan indah melewati kiper. Wales sebelumnya memanfaatkan keberuntungan mereka ketika peluang Christoph Baumgartner membentur mistar gawang dalam lima menit pertama dan tim tamu mereka terus percaya, bisa mengurangi defisit dengan 25 menit tersisa ketika upaya Sabitzer dibelokkan oleh Ben Davies.

Tuan rumah harus bermain lebih dalam, Ampadu tampil lebih disiplin dan menutup celah di antara tiga bek. Peluit akhir disambut dengan gemuruh di ibukota dan perayaan bisa dimulai saat mereka akan menghadapi antara  Skotlandia atau Ukraina pada bulan Juni untuk memastikan diri ke Piala Dunia akhir tahun ini.

Aksi Gilmour yang sibuk

Billy Gilmour memulai di Glasgow saat Skotlandia bermain imbang 1-1 dengan Polandia dalam pertandingan persahabatan. Pasukan Steve Clarke seharusnya menghadapi Ukraina di pertandingan play-off pertama mereka, tetapi itu ditunda karena invasi Rusia ke Ukraina.

Bermain sebagai gelandang tengah, Gilmour mendapatkan caps ke-11 untuk tim nasional tiga bulan sebelum ulang tahunnya yang ke-21. Hanya tiga pemain lain yang memainkan lebih banyak pertandingan sebelum tonggak sejarah tim nasional Skotlandia itu.

Namun demikian, pemain muda itu menunjukkan kedewasaan melawan tim Polandia yang akan menjamu Swedia di final play-off minggu depan setelah mendapat bye karena dikeluarkannya Rusia dari kualifikasi play-off. Bek Arsenal Kieran Tierney membuat Tartan Army merayakan gol internasional pertamanya pada menit ke-68, menyundul bola mati dari John McGinn. Krzysztof Piatek, akhirnya menyamakan kedudukan dari titik penalti pada waktu tambahan untuk menggagalkan kemenangan ketujuh berturut-turut Skotlandia .

Laga Timnas usia muda

Harvey Vale menjadi kapten timnas Inggris U-19 untuk meraih kemenangan atas rekan-rekan mereka dari Republik Irlandia pada Rabu malam, pertandingan di mana sesama pemain Blues Xavier Simons dan Bashir Humphreys juga masuk dari bangku cadangan.

Vale, yang memiliki lima penampilan untuk tim senior Chelsea musim ini, mengenakan ban kapten dan memulai di sayap kiri, mengklaim satu asis untuk gol pembuka Dane Scarlett dalam kemenangan 3-1 saat kubu Young Lions memulai tahap terakhir kualifikasi Eropa mereka kampanye dengan tiga poin. Carney Chukwuemeka dari Aston Villa mencetak gol lainnya, sementara Teddy Sharman-Lowe menjadi pemain pengganti yang tidak dimainkan.