Kovacic membantu Kroasia memastikan posisi mereka di final UEFA Nations League seiring kemenangan 3-1 atas Austria pada Minggu malam.

Runner-up Piala Dunia 2018 itu mengungguli Denmark dan Prancis untuk ke puncak Grup A1 setelah kemenangan yang diraih susah payah di Wina, dengan gelandang The Blues itu hanya bermain di enam menit terakhir.

Mereka akan bergabung di final musim panas mendatang bersama Belanda, yang mengalahkan Belgia 1-0 untuk mengamankan tempat mereka, ditambah Portugal atau Spanyol dari Grup A2, dan Hungaria atau Italia dari Grup A3.

Kroasia membuat awal yang sempurna dan unggul setelah enam menit ketika Luka Modric menemukan celah dekat sisi bawah dengan tendangan manis dari dalam kotak. Namun, hasil imbang segera diraih ketika gelandang Hoffenheim Christoph Baumgartner menanduk bola melewati Dominik Livakovic, yang baru-baru ini menjaga gawang Dinamo Zagreb di Liga Champions melawan Chelsea.

Livakovic dipaksa melakukan penghentian cerdas dari Marko Arnautovic sebelum upaya Kovacic diblok oleh bek Austria ketika pemain berusia 28 tahun itu mencari gol internasional pertamanya sejak November 2020. Itu seperti kepulangan bagi sang gelandang, yang lahir di Kota terbesar ketiga di Austria, Linz, lebih dari 100 mil sebelah barat Wina.

Tuan rumah memiliki beberapa peluang yang lebih baik saat pertandingan berlanjut, dengan Livakovic menahan Arnautovic lagi, sebelum Kroasia memimpin untuk kedua kalinya melalui penyerang Hajduk Split Marko Livaja, yang dengan rapi mengonversi umpan dari pemain Tottenham Ivan Perisic.

Dalam waktu empat menit, kemenangan terjamin saat sundulan Dejan Lovren masuk ke belakang gawang untuk mengubah skor menjadi 3-1. Kovacic kemudian digantikan oleh Mario Pasalic saat tim tamu tampak bermain nyaman untuk mendekati trofi yang sulit diraih setelah begitu banyak pencapaian baru-baru ini.

Ini adalah persiapan yang sempurna untuk Piala Dunia juga, di mana mereka akan bergabung di Grup F bersama Belgia, Kanada, dan Maroko. Untuk saat ini, Kroasia dapat merayakan puncak grup UEFA Nations League yang rumit dan melihat ke depan ke empat pertandingan terakhir pada Juni mendatang.

Di tempat lain, Wales dikalahkan 1-0 oleh Polandia di Cardiff untuk memastikan degradasi mereka dari Grup A4 di Liga UEFA Nations League, tetapi Ethan Ampadu tidak terlibat karena skorsing.

Sebelumnya pada hari itu, Sam McClelland menjadi starter untuk Irlandia Utara U-21 dengan hasil imbang 1-1 melawan Skotlandia. Skotlandia menang 3-1 dalam pertandingan tiga hari sebelumnya tetapi ini adalah pertandingan yang lebih seimbang.

Pemain sayap Norwich City Flynn Clarke membawa tuan rumah unggul setelah pertandingan baru berjalan tiga menit dengan penyelesaian yang impresif sebelum striker Nottingham Forest Dale Taylor menyamakan kedudukan seperempat jam kemudian. McClelland, saat ini dipinjamkan ke Barrow di League Two, bermain 75 menit sebelum dia digantikan dalam pergantian terakhir.