Dibesarkan di wilayah Prancis yang beragam oleh orang tua Senegal, sebelum karier sepak bola yang ditempuh di empat negara berbeda, Kalidou Koulibaly telah mengalami bagian yang adil dari budaya yang berbeda selama hidupnya dan menghargai keragaman itu dengan peran besar menjadikannya pria dan pemain hari ini.

Sang bek lahir dari orang tua Senegal di kota Saint-Die, timur laut Prancis dan memulai karier profesionalnya di Metz, sebelum pindah ke Belgia, Italia dan sekarang Inggris bersama Genk, Napoli dan Chelsea.

Seperti kebanyakan pemain Prancis asal Afrika di usia yang sama, termasuk rekan setim the Blues Edouard Mendy dan N'Golo Kante, peristiwa di dekat rumahlah yang menginspirasi kecintaan awalnya pada sepak bola, saat Koulibaly yang berusia tujuh tahun menyaksikan Prancis memenangkan Piala Dunia pada tahun 1998.

Momen itu disebut-sebut sebagai momen pemersatu bangsa, sebagai tim yang terdiri dari pemain beragam latar belakang etnis dan budaya bersama-sama untuk mengangkat hadiah utama di tanah air, dan itu ada dua pemain kunci dari momen tersebut yang Koulibaly menyebut sebagai idola sepakbola awalnya.

"Marcel Desailly dan Lilian Thuram,” katanya, ketika ditanya oleh program pertandingan resmi Chelsea yang menginspirasinya sebagai pemain muda. “Saya Prancis. Saya orang Prancis. Saya lahir di Prancis, jadi saya tumbuh bersama mereka sebagai panutan saya, dan itu sangat membantu saya.

"Sebagai orang Prancis yang berasal Afrika, saya menonton mereka seperti bintang besar, idola. Hari ini, saya berbicara dengan Lilian Thuram dan dia memberi saya banyak nasihat, banyak bantuan."

Terlepas dari masa kecilnya di Prancis, bek tengah Chelsea tidak pernah melupakan darah Afrikanya, seperti yang ditunjukkan oleh keputusannya untuk mewakili tanah air orang tuanya, Senegal, dalam karir internasionalnya sendiri.

"Itu adalah pilihan besar karena saya bisa bermain dengan tim nasional Prancis, tetapi pada usia 23 atau 24 tahun saya memutuskan untuk bermain untuk Senegal, karena mereka menunggu saya.

"Saya berbicara dengan pelatih, dia memberi saya motivasi yang baik dan alasan bagus untuk datang, dan saya juga berbicara dengan keluarga saya. Orang yang paling penting adalah orang tua saya – mereka mengatakan kepada saya bahwa saya harus melakukan apa yang saya inginkan, tetapi ketika saya mengatakan kepada mereka bahwa saya ingin bermain untuk tim nasional Senegal, saya melihat cahaya di mata mereka dan saya tahu itu pilihan bagus.

"Ketika saya tiba dan saya melihat pemain lain, itu seperti mereka adalah keluarga saya, karena kami semua terbiasa makan hal yang sama di rumah, berbicara dalam bahasa yang sama di rumah, jadi bagi saya itu seperti saya di rumah! Saya berkata pada diri sendiri, 'Mengapa saya tidak datang sebelumnya? Mereka seperti saudara-saudaraku'."

"Kami memiliki dinamika yang baik, semangat yang baik, dan ketika Anda memilikinya, itu memberi Anda banyak getaran yang baik. Ini sangat membantu kami, karena di saat-saat sulit, Anda membutuhkan ini untuk meraih sesuatu."

Namun, konsep kewarganegaraan ganda Prancis dan Senegal tampaknya tidak biasa bagi Koulibaly, mengingat blok apartemen multikultural tempat ia dibesarkan bersama teman-teman dari berbagai latar belakang di Saint-Die.

Faktanya, dia bahkan dipuji perihal pendidikan awal dalam memahami orang dan budaya lain dalam memberinya kemampuan beradaptasi mental yang telah membantunya dengan baik di dalam dan di luar lapangan hingga hari ini.

"Di Prancis kami menyebut rumah semacam ini 'HLM' [habitation loyer moderé, atau 'perumahan dengan harga sewa sedang'],' jelasnya. “Di situlah semua orang yang berasal dari keluarga sederhana tinggal.

"Semua teman saya juga tinggal di sana, melakukan hal kesenangan kalian, bersantai. Semua orang baik dengan semua orang. Ada banyak orang Senegal dan saya biasa bermain dengan orang Turki, orang Arab, orang Prancis. Kami semua bersama-sama dan percampuran ini yang saya suka.

"Saya tumbuh dalam suasana ini dan itu bagus untuk saya, saya akan mengatakan bahwa saya memahami hal-hal lebih cepat – memahami hal-hal dalam kehidupan normal bahkan di lapangan juga."

Pendekatan pikiran terbuka dan semangat untuk merangkul budaya yang berbeda tidak diragukan lagi berguna dalam beberapa bulan terakhir karena pemain berusia 31 tahun itu beradaptasi dengan lingkungan barunya di London barat bersama Chelsea.