Mimpi Piala Dunia Mateo Kovacic berlanjut setelah Kroasia mengalahkan Jepang melalui adu penalti untuk mencapai perempat-final Piala Dunia.

Pertandingan berakhir 1-1 dalam waktu normal, dengan Ivan Perisic membatalkan gol pembuka Daizen Maeda, dan perpanjangan waktu tidak mampu penghasilkan pemenang.

Kroasia tidak dalam performa terbaiknya selama pertandingan babak 16 besar yang menghibur ini dan pada akhirnya mereka membutuhkan drama adu penalti untuk lolos.

Kova tidak ambil bagian dalam adu penalti karena sudah diganti, namun ia dengan gembira menonton dari bangku cadangan dan bergabung dengan perayaan besar di akhir pertandingan.

Secara keseluruhan, sangat sulit bagi Jepang yang memulai laga dengan baik, namun Kroasia yang menciptakan peluang pertama dalam pertandingan tersebut. Sebuah umpan ceroboh dari Takehiro Tomiyasu memungkinkan Perisic menerobos ke kiri tetapi pemain sayap Tottenham itu digagalkan oleh penyelamatan yang bagus sebelum Jepang berkumpul kembali dan membersihkan garis mereka.

Adalah Jepang yang terlihat lebih hidup dan lebih tajam di seluruh lapangan dan mereka memiliki dua peluang bagus untuk memimpin di pertengahan babak pertama.

Salah satunya dimaksimalkan striker mereka, Daizen Maeda untuk membuka keunggulan bagi Jepang lewat tendangannya yang sukar dibendung Dominik Livakovic.

Umpan silang dari Ritsu Doan tidak diantisipasi oleh Kroasia dan Maeda ada di sana untuk mencetak gol dari jarak dekat untuk membuka skor di tengah perayaan Jepang yang liar.

Babak kedua dimulai seperti babak pertama, dengan Jepang mendominasi serangan. Di sisi lain, Kovacic melakukan tugasnya di lini tengah Kroasia dan pemain Chelsea itu melepaskan tembakan spekulatif ke arah gawang, tetapi upayanya selalu melebar.

Dan tak lama kemudian, Kroasia menyamakan skor lewat sundulan Perisic. Ia menyambut umpan silang dari kanan yang dilepaskan Dejan Lovren untuk membuak kedudukan 1-1.

Kroasia mulai melenturkan otot mereka menjelang akhir pertandingan, dengan tembakan Perisic melebar melalui defleksi Takehiro Tomiyasu, sebelum Mario Pasalic menyundul umpan silang Perisic yang melebar di tiang jauh dengan perpanjangan waktu yang diperlukan untuk mencari pemenang.

Kovacic kemudian mendapat kartu kuning karena menjegal Junya Ito, sebelum digantikan bersama Modric tak lama kemudian.

Selama babak tambahan, tidak ada gol yang tercipta. Kedua tim juga sama-sama menunggu dan lebih mengandalkan serangan balik hingga skor sama kuat bertahan dan harus dilanjutkan dengan adu penalti.

Jepang melihat dua penalti pembuka mereka digagalkan oleh Dominik Livakovic, sementara Kroasia sukses berkat eksekusi Nikola Vlasic dan Marcelo Brozovic.

Ada harapan bagi Jepang setelah Takuma Asano mencetak gol dan kemudian eksekusi Marko Livaja mengenai tiang gawang, namun momentum itu tak bertahan lama karena tendangan kapten mereka, Maya Yoshida ditepis Livakovic dan Kroasia mengunci kemenangan lewat Mario Pasalic.