エマ・ヘイズがチェルシー女子の監督に就任して10年が経つ。この10年間で、ブルーズは国内だけでなく、ヨーロッパでも強豪と呼ばれるまでに変貌を遂げた。ここでは、その歩みと、ヘイス監督が果たした役割を紹介しよう。

2012年8月、当時チェルシー・レディースだったチームは、マット・ビアード監督と袂を分かつことになった。ブルーズは最近FAカップ決勝に進み、アシュトンゲートでバーミンガムにPK戦で敗れたが、最初の2シーズンの女子スーパーリーグでは、リーグ戦の成績はいずれも振るわなかった。

そしてエマ・ヘイズが登場する。35歳の彼女は、選手としてのキャリアを怪我で早々に終え、コーチの道に進んだ。最初はアーセナルで、その後アメリカのいくつかのクラブで監督も務めた。

クラブは、レディースチームを完全にプロ化し、その後18カ月間にわたって選手層を厚くし、国内外から優秀な選手を集めて、センター・オブ・エクセレンスで育った才能ある若手選手を補強したのだった。

しかし、すぐに成功したわけではなかった。ヘイズが初めて指揮を執った2013年夏は、14試合でわずか10ポイントしか獲得できず、最下位から2番目の成績に終わった。その後、アーセナルからケイティ・チャップマンとギリー・フラハティ、そして韓国のスーパースター、チ・ソヨンを獲得し、クラブの意向を浮き彫りにした。翌年、マンチェスター・シティに最終日に敗れ、惜しくもWSL初優勝を逃した。

しかしその後、2015年にブルーズが歴史的な国内2冠を達成することになる。44年の歴史上初めてウェンブリー・スタジアムで開催されたFAカップ決勝を前に、ヘイズは試合前のトークでラドヤード・キップリングの詩『If』を即興で披露し、プレゼントも用意した。各選手には、監督の自宅の裏庭に咲いているバラが贈られた。

ウェンブリーに集まった3万人以上のファン、そして200万人以上のテレビ観衆の前で、チ・ソヨンがノッツ・カウンティ相手に決勝ゴールを決め、クラブにとって初の、そしてヘイズ時代初の大きなタイトルを獲得したのだ。

2つ目のタイトルは、そのわずか数カ月後にもたらされる。今回は、最終日のドラマはなく、2012年以来のホームであるウィートシーフ・パークでサンダーランドを4-0で楽々と下し、2ポイント差でWSLを制覇した。男子チームのキャプテン、ジョン・テリーも2710人のサポーターの一人として、イングランド最強のチームに現代における初のリーグ優勝の声援を送った。

ヘイズは、チェルシー・ウィメンの躍進はまだ始まったばかりであることを知っていた。頂点に立つのは簡単なことで、そこにとどまることが真のテストとなるのだ。

チャンピオンズリーグを初めて経験し、2016年にはスタンフォードブリッジでの初対戦という、クラブ史上もう一つの画期的な瞬間を迎えた。欧州の常連となるヴォルフスブルクはあまりにも強かったが、一つの目標ができた。2019/20シーズンの開幕日には、トッテナム相手に1-0で勝利し、来月にはSW6でウェストハムの訪問を控えており、再びブリッジでプレーすることになった。

WSLが冬のスケジュールに切り替わる前の暫定的なスプリングシリーズでヘイズのチームが優勝し、さらなる国内の銀メダル獲得は2017年まで待たねばならなかった。そんな最初のシーズンである2017/18シーズン、ヘイズ率いるチームは「トップに立ち続けたい」という思いを実現し、一度も負けずにリーグ戦とFAカップを制覇したのだった。ウェンブリーでアーセナルに勝利し、イングランドサッカーを象徴するスタジアムを2度目の青に染めるとともに、新天地キングスメドウに移行するには最適な方法だった。

ヘイズの魅力は、2015年ワールドカップでの活躍の後すぐにフラン・カービーを獲得するのに役立ち、2018年にはカービーは個人栄誉を一掃する形で第1回FWA女子年間最優秀選手に選ばれた。その数年後、女子サッカー界の正真正銘のスーパースターであるストライカーのサム・カーが2020年1月にチェルシーを次の移籍先に選んだことで、ヘイズは大きな引き立て役になったことを証明している。

その頃、クラブは現代的な考え方を表すチェルシー・ウィメンと名前を変え、2018年に初めてチャンピオンズリーグに本格的に挑戦することになった。その12カ月後、そのシーズンに進出した3つの準決勝のうちの1つであるチャンピオンズリーグ・リヨン戦で合計3-2で惜しくも敗れた。第2戦に集まった4,670人の観客は、チェルシー・ウィメンのホームでの試合としては記録的なもので、数ヵ月後にブリッジで行われたトッテナムとのロンドン・ダービーでは25,000人が集まり、その中には試合の常連であるエマの息子ハリーが含まれていた。

2019/20シーズン初戦は、ベサニー・イングランドのゴールでスパーズを1-0で下した。悲しいことに、コロナウイルスのパンデミックによって、リーグは早々に幕を閉じることになる。

結果、1試合あたりの勝ち点の平均で優勝を遂げたブルーズ。ライバルのマンチェスター・シティとアーセナル相手には、4試合で10ポイントを取っていた。6カ月という中断の前の最後の試合は、2020年2月のコンチネンタルリーグカップ決勝だった。ノッティンガムのシティ・グラウンドで行われたアーセナル戦では、後半にイングランドが勝ち越しゴールを決め、ブルーズが2-1で勝利しこの大会初優勝を果たした。

その後、ヘイズの采配が功を奏し、ブルーズは連続でトロフィーを獲得する。WSLでは3年連続優勝を果たし、ヘイズは最優秀監督賞を受賞、FAカップでは過去2年間、アーセナルとマンチェスター・シティをウェンブリーで破っている。

2020/21シーズンはコンチネンタルリーグカップでも優勝し、チャンピオンズリーグではバイエルン・ミュンヘンに劇的な勝利を収め、チームを初の決勝まで導いた。残念ながら、ヨーテボリで行われた決勝ではバルセロナに敗れたが、目標は定まった。ヘイズは、チェルシーでヨーロッパを制覇することが最大の野望であることを認めている。

最近では、2016年にMBEを授与されたヘイズは、2022年の新年にOBEも授与された。チェルシーに就任して以来、ヘイズは一貫して女子サッカー界に良い影響を与え、その知名度を上げ、改善が必要な分野に光を当ててきた。彼女の戦術的な洞察力とカリスマ性は、ファン増加や個人タイトルに繋がり、特に今年1月にはFIFA最優秀女子チーム監督に選ばれた。また、ユーロ2021の分析を提供して以来、テレビで最も尊敬されるコメンテーターの一人となっている。

エマ、ブルーズ監督就任10周年、おめでとうございます!