若きディフェンダー、マラン・サーがチェルシー入団から初めてとなるインタビューに応じ、トゥヘル監督とのプレシーズン、ポルトでの経験、子供の頃に憧れたチェルシーのディフェンダー、そしてなぜブルーズを選んだ理由について語った。

「2試合が終わった後、チェルシーが絶対に勝つと思っていた。」

マラング・サールの声には迷いがない。昨夏にフリーでチェルシーと契約し、その後ポルトにレンタル移籍したサールは、チャンピオンズリーグ準々決勝で両チームが対決するのをベンチから見守っていた。

「ポルトと対戦するのは非常に難しい。守備の激しさにどのチームも苦労していた。チェルシーも少しは苦戦していたが、他のチームほどではなかった。チェルシーは良いチームでやるべきことをやった。その時から、彼らが優勝すると確信していた。」

22歳の彼の言葉は正しかった。チェルシーがチャンピオンズリーグを制覇したのだ。ポルトとの2試合はノックアウトの中では最も楽な対戦と思った人は、ラウンド16対ユヴェントス戦での劇的な勝利や大会序盤での活躍ぶりを無視していることになる。

サールはユーヴェとの第2戦の後半15分に出場し、トリノでの熱戦がさらに30分延長される中、ピッチに残っていた9人のチームメイトとともにロナウドらを抑え、勝負を決める2点目のアウェーゴールを奪った。

「あの試合は、信じられないような浮き沈みの激しいものだった」と、満面の笑みを浮かべて振り返るサール。

「レッドカードが出た後に出場した。もともと厳しい試合だったけど、10対11になってさらに難しくなった。だけど、それからチームは態度を変えステップアップして、まるで11人いるかのようにプレーした。みんなが全力を尽くしているのを目の当たりにするのは本当に素晴らしいことだった。ユヴェントスを相手に、土壇場でゴールをきめて、本当に凄い試合だった。10対11で、困難や思い通りにならないことがある中で、あれこそが本当の意味でのサッカーだった。逆境に立ち向かったんだ。」

サールは、ドラガオでの7ヶ月間、ポルトで19試合に出場しました。もっと試合に出たかった」と言いながらも、この経験は彼のためになった。また、世界的に流行しているパンデミックの影響で制限されていたこともあり、出場していない期間に精神面で自分自身について多くのことを学んだという。彼には兄が付き添っていたし、元ポルトのレジェンドで、現在はチェルシーにレンタル移籍しているテクニカルコーチのパウロ・フェレイラが、コブハムで彼のパフォーマンスを分析し、指導してくれていた。

「彼は本当に親切で、ほとんど毎日のように私に話しかけてきて、ニュースを聞き出そうとしたり、フィードバックを求めたり、すべてがうまくいっているかどうかを確認したりしていました」とサールは言う。

ポルトではとても気分が良かったのですが、その一番の理由は彼のおかげです。彼は私の面倒を見てくれました。言葉の面でも、ちょっとしたコツを教えてくれました。」

昨シーズン、サールの出場時間のほぼ3分の1はチャンピオンズリーグでのもので、6試合に出場して4回のクリーンシートを達成し、開幕戦では決勝トーナメント進出を決めたマンチェスター・シティに敗れたものの、ユヴェントス戦では大活躍した。

「チャンピオンズリーグでプレーすることは、子供の頃からの目標あった。良い結果を残せたことに満足している。チームとしてしっかりと守備ができたし、、それがディフェンダーとしての自分にとっての最大のポイントだ。」

ニースのアカデミー出身のサールは、自分のことを「プレーすること、そして闘うことが好き」なセンターバックと表現している。ポゼッション時にディフェンスから飛び出し、攻撃的な面を見せるのも同じように好きだという彼は、左サイドバックとしてもプレーできる。

南フランスで育った彼は、「チェルシーの憧れの選手は?」という質問に、地元近くで活躍した選手を挙げた。

「13歳か14歳まではストライカーだったから、ディディエ・ドログバもそうだし、ジョン・テリーやアシュリー・コールといったディフェンダー、そしてフランク・ランパードもレジェンドだ。父もマルセル・デサイーが大好きで、彼のことをいろいろと教えてくれた。」

サールのニースでの契約は、パンデミックのためにリーグ1のシーズンが中止された3ヵ月後の昨年6月に満了した。彼はその話を取り上げる。

「家で一人でトレーニングをしていて、ただ待っているだけだった。半年近く試合に出ていなかったから、代理人からこのチェルシーに来るチャンスの話を聞いたときは、驚きと嬉しさでいっぱいだった。自分にとって大きなチャンスだった。最初の1年間はレンタル先でプレーすることを勧められたけど、自分にとっても良いアイデアだった。長い間プレーしていなかったから、リズムをつかみ、プレーし、良い経験をして、ニースの後にステップアップし、より強くなって戻ってくる必要があったんだ。」

フランスのU-21代表として活躍してきたサールは、夏休みを利用してセネガルに行き、パンデミック以来初めて家族や友人に会った後、現在はトーマス・トゥヘル監督に見守られながら、コブハムでのトレーニングに打ち込んでいる。

「ここに来てトレーニングを始められたことが嬉しいし、みんなが非常に熱心に取り組んでいて、すべてがとてもうまくいっていて満足している。ここにいることを楽しんでいるよ。監督とはフランス語で少し話した。いい感触だし、みんな良くしてくれている。ここでは、みんなが高い目標を持っているのを感じる。みんなトレーニングに対する意識が高く、毎日ベストを尽くしている。毎日一生懸命トレーニングに励んで、あらゆる面で向上するように努力したいと思っている。チームに参加して、チームがトップクラブになれるように尽力したい。チェルシーはヨーロッパ王者としてシーズンを終えた。自分としては、チームに貢献して、最高のレベルにとどまることができるように努力していきたい。クラブが野心的であることはわかっているし、自分自身もそうだから、クラブの方針と完璧に一致していると思う。」

決意、自信、そしてヨーロッパの血統。チェルシーがチャンピオンズリーグを制覇するだろうというサールの予想は正しかった。これから先、スタンフォードブリッジで彼が自分の野望を達成することに賭けないわけにはいかないだろう。