ルベン・ロフタス=チークは、チェルシーの選手たちがプレシーズンを終え、開幕に向けて順調に準備を進めているが、プレミアリーグの試合の激しさを求めることはできないと語った。

26歳のロフタス=チークは、夏のアメリカツアーにトーマス・トゥヘル監督率いる他の選手たちと共に参加することはできなかったが、チーム帰国後にロンドンで合流し、プレシーズンの幕開けとなったウディネーゼとの親善試合の2試合目で主役となった。

ロフタス・チークは先制ゴールを決め、その後、エリア内でファールを受け、ハキム・ツィエクがPKを決め、2-0の勝利を収めた。

コブハムに残ってアカデミーのチームと一緒に体力作りをした彼は、トレーニングの質の高さに加え、ブルーズがプレシーズンを連勝で完璧に終えたこともあり、シーズン開幕に向けて万全の態勢を整えていると確信している。

「いい感じだったよ。」土曜日のウディネーゼ戦は、ルベンのシニアチームでのプレシーズン初出場だった。「プレシーズンツアーに参加できなかったけど、今週からチームに合流できて良かった。いい気分だよ。」

「U-23やU-18とのトレーニングは、走る量が多くて大変だった。バスケットボールの試合のようなこともあったし、それが自分にとってプラスになったかもしれない。でも、気分はいいし、シーズンに向けて2勝できたことは、チームにとってもいいことだ。」

「チェルシーはトップチームだから、ボールを回せば相手チームは苦労する。だけど相手の攻撃を耐える時間帯もあった。さっきも言ったように、勝てたことに満足しているし、プレシーズンのいい締めくくりになった。」

ロフタス=チークがウディネーゼ戦で見せたパフォーマンスは、アメリカ遠征を欠席したことでチームメイトに遅れをとっているのではないかという懸念を払拭するものだった。

ルベンは、イングランドでのプレシーズンを成功させたのは、アメリカでの不在を棚に上げて、自分たちの仕事に集中したためだと感じている。

「アメリカでのことを考えず、今を楽しむこと。そして体調を整えること、それが自分たちの仕事だ。」

「自分とエンゴロは、体調もいいし、準備もできていると思うから、自分にとって大きなマイナス面はなかったし、若い選手たちに会って一緒にプレーできたのはよかった。ただ、自分自身のこと、自分の仕事のことに集中し、シーズンに向けての準備を怠らないようにしなければならない。」

ロフタス・チークは、これまでの出場時間が少なくイタリアではウイングバックとしてプレーし、本来のポジションから外れていたにもかかわらず、ウディネーゼを常に苦しめ、確かに準備は整っているように見えた。4月にプレミアリーグのサウサンプトン戦で同じ役割を担ったときと同様、ロフタス=チークはウイングバックとして成功を収めたが、その理由は、彼の多才さとそのポジションに慣れてきたことにある。

「あそこで何度かプレーしたことがあるんだ。何度かプレーしていると、その役割に慣れ、ウイングにいることの視覚的な特徴に慣れ、試合ごとに学んでいくことができるんだ。だから、あそこでプレーするたびに調子が上がっていくのは不思議なことではないんだ。でも、自分の特性やフィジカルは多くのポジションに対応できると思うから、ピッチ上のどこでプレーしても、それを発揮できるようにするだけだよ。」

ロフタス=チークは常に相手の脅威であったが、ハーフタイム間際に決めたゴールはウディネで26歳の彼が見せた最も印象的な瞬間だった。マテオ・コヴァチッチのパスからGKをかわしてボールを放り込み、ゴールネットを揺らしたのだ。

「キーパーがラインから外れるのが見えて、すでにバウンドしていたから、そのままボールを浮かせたんだ。ゴールを決められたのは嬉しいよ。」

「昨シーズンは、あまりエリア内に入るようなポジションでプレーしていなかったから、今シーズンは自分のプレーにゴールを加えることができればいいんだけど、どこでプレーするかによるだろうね。守備的なポジションなら無理かもしれないけど、攻撃的だったらゴールを決められると思うから楽しみだよ。」

「もともと攻撃的な選手だと思うけど、いろんなポジションをやってきた。どのポジションでも仕事をこなせるけど、もともと攻撃的でクリエイティブな選手なんだ。だから、攻撃してチャンスを作るような場面では、それが一番しっくりくるんだ。」

しかしロフタス=チークは、これはあくまでプレシーズンであり、土曜日にグディソン・パークでキックオフを迎えるまでは何も獲得していないことを十分承知しているようだ。プレミアリーグ開幕戦となるエヴァートン戦まで1週間、ロフタス=チークはチェルシーの選手たちがキャンペーンを確実にスタートさせるためにできることはすべてやったと確信している。

「今のところ想定通りのところにいると思う。もちろん、シーズン中にコンディションを整えることはできる。プレミアリーグで2、3試合、きちんとした激しいサッカーをすることが、トップレベルを手に入れる唯一の方法なんだ。」

「最初の2、3試合は少し調子が悪いかもしれないけど、それはどのチームも同じだろう。プレシーズンでプレミアリーグの試合の激しさを求めるるのは難しいからだ。そのための準備をしなければならないし、それに近い状態でシーズンに挑めると思っている。」