次の代表戦によるブレークまでの約1か月間、チェルシーは毎週2試合ずつ行うことになる。チェルシーのレジェンド、パット・ネヴィンは、2021/22シーズンの重要な序盤戦はこれから始まると考え、アストンヴィラとゼニト・サンクトペテルブルクとのホームゲームを楽しみにしている...

まずプレシーズンゲーム、次にリーグ戦の序盤戦が始まり、そしてまた急に止まる。すでに重要な試合をいくつか消化してはいるが、私にとってはいよいよ今週末からがシーズンの本番だと感じられる。3試合で勝ち点7を獲得、そのうち2試合がアウェーでの試合、そしてアンフィールドで10人になった状況で引き分けにもちこんだチェルシーは、非常に良いスタートを切ることができたと言えるだろう。

この期間を無傷で乗り切る必要があったが、ほぼ成功したと思う。夏の間、様々な大会で活躍した選手たちが少しずつ戻ってきたが、継続的にトレーニングすることができず、キャンプをスムーズに進めるのは簡単ではなかった。

また、今は代表選によるブレークの真っ只中で、2週間ほどクラブチームの計画にブレーキがかかっている状態だが、大陸を回ってたくさんの試合を消化する選手たちにとっては、「休暇」という感覚はあまりないだろう。国際試合が終わると、本格的なシーズンが始まったことを実感する。

加えて、新加入選手が本格的に活躍するのも、この時期になってからだ。ロメル・ルカクはようやくホームのサポーターに歓迎され、サウール・ニゲスも新しいファンに紹介されることになる。二人とも、自分の周りにあるある種の規範を求め、適切な仕事の習慣を身につけようとしているだろう。

家、家族、クラブ、そして人生全体を変えることは、たとえいくら報酬が高くても決して簡単なことではない。ロメルは古巣に戻ることを決めてから、ほぼ順調に新天地への順応を進めており、幸いなことに得点力も維持している。アーセナル戦で1ゴール、エストニア戦では母国のために2ゴールを決めている。(とはいえ、私もスコットランド代表としてエストニア戦でゴールを決めたことがあるので、それほど難しいことではないかもしれない。)

チェコ戦でも彼は、基本的には止められないことを示し、見事なスルーパスを受けてゴールし、ベルギーでの67回目の得点を記録した。

次のシーズンに向けて気持ちを切り替えようとしている選手たちには、あまり言及されることのない別の要因がある。移籍市場が閉まり、誰もが今後5、6ヶ月間の自分の居場所をようやく知ることができたことだ。それまではいくつかの疑問があったはずだろう。

移籍市場の最後の数日間は、常にわずかな緊張感があり、選手たちのセールが始まる。毎年8月になると、密かに、そして当然のことながら、少し不安を感じる選手が少なくない。今回のように大物選手を獲得できる状況では、何が起こるか誰もわからない。自分の立場が、クラブの中心的存在から、お荷物になってしまうかもしれない。それほど残酷なことなのだ。

メッシやロナウドが移籍し、エムバペやケインが残留した今、誰もが自分の位置を把握し、チーム内でのポジション争いに集中することができる。

チェルシーには非常に多くの選手がいるため、ポジション争いは熾烈だろうが、同時に多くの選手に試合出場のチャンスがあるはずだ。チャンピオンズリーグの開幕戦となるゼニト・サンクトペテルブルク戦を1週間後に控えているため、監督はここからいつものようにローテーションを組むだろう。

また、ここで強調しておきたいのは、女子チームにとって今季は、女子サッカー史上最も重要なシーズンになるかもしれないということだ。私は2019年にフランスで開催されたワールドカップを取材したが、その大会はロケットが離陸しようとしているように感じた。これまでの女子サッカーの大会よりもはるかに多くの関心を集めた素晴らしい大会の後に、スポーツ全体が「ボールを落とさない」ことを願っていた。その後、パンデミックが起き、男子のエリートサッカー界にとって、コロナウイルスとその影響に対処するのは大変なことだったが、女子にとってはさらに苦い錠剤を飲み込むようなものだった。

今シーズンは、WSLがかつてないほど強化されており、軌道に乗るチャンスがある。マン・シティはエヴァートン戦で見事に勝利し、マン・ユナイテッドも開幕戦を勝利でスタートした。チェルシーはアーセナルに3-2で敗れたが、リーグ最終戦までファンを飽きさせない、起伏に富んだ展開になることを願っている。

男子チームにとっては、週末にはアストンヴィラが待ち構えており、その3日後にはチャンピオンズリーグ初戦を迎えるため、ブリッジは再び賑やかになるだろう。私たちはその夜を長い間、当たり前だと思っていたのだろうか?この2つの試合は、素人目には想像もつかないほど興味深いものだ。

アストンヴィラには、ダニー・イングスとオリー・ワトキンスという、プレミアリーグでも屈指の得点力を兼ね備えた2人のストライカーがおり、彼らに注意する必要があるだろう。この試合は、ジャック・グリーリッシュ放出後、失うものが少ない状態でプレーするチームとの危険をはらんだ一戦になるだろう。

そしてそのすぐ数日後には、多くの才能あるブラジル人を擁するロシアのチームがやってくる。ゼニトのアルテム・ジューバは、2ⅿという巨大な体格で前線に立つだけでなく、その身体的特性を見事に使いこなしており、最大限の注意が必要となる。彼とトニ・リュディガーらとのデュエルだけでも、チケット代を払う価値があるだろう。今こそ、試合に向けて頭を切り替え、準備を整える時だ。選手たちは準備ができているだろうし、もうすぐそれを目の当たりにすることができるだろう。