チェルシーとの契約満了に伴い、アントニオ・リュディガーがロンドンでのトロフィーに満ちた5年間のクラブ生活に終止符を打ち、スタンフォードブリッジを去ることが決まった。

ここ数シーズンのクラブの成功において大きな役割を果たしたリュディガーは、レアル・マドリードに移籍することになった。リュディガーはチェルシーでFAカップ、チャンピオンズリーグ、ヨーロッパリーグ、UEFAスーパーカップ、FIFAクラブワールドカップを制覇し、ディフェンスの中心となってこれらの勝利に大きく貢献した。

29歳のリュディガーは、そのリーダーシップと情熱でロッカールームでもチームにとって重要な存在であり、今夏にクラブを去ることが明らかになったときでさえ、勝利への献身と欲求は決して衰えることがなかった。チャンピオンズリーグではレアル・マドリードに、カラバオカップとFAカップの決勝ではリヴァプールに敗れ、シーズン終盤にさらにトロフィーを追加することができなかった彼の落胆ぶりは明らかであった。

2017年にローマから当時のプレミアリーグ王者に加入するために西ロンドンにやってきたリュディガーは、同年8月のコミュニティシールドのアーセナル戦でベンチから途中出場しチェルシーデビューを果たした。そのシーズン、リュディガーはアントニオ・コンテ監督の下、3バックの左サイドのレギュラーとして活躍し、そのスピードとファイティングスピリッツでボールを奪う能力により、ウィンガーだけでなくセンターフォワードにも対抗し、必要に応じて仲間をカバーしながらシステムの重要な一翼を担った。

また、持ち前の跳躍力を生かし、ピッチの両側で空中戦にも対応した。カラバオカップのエヴァートン戦でチェルシー初ゴールを決め、スウォンジー・シティ戦ではプレミアリーグ初ゴールを決め、勝利に貢献した。FAカップ決勝では、マンチェスター・ユナイテッドを1-0で破り、マン・オブ・ザ・マッチに選ばれ、チェルシーでのデビューイヤーを最高の形で締めくくった。

2018/19シーズン、コンテに代わってマウリツィオ・サッリがチェルシーのヘッドコーチに就任し、4バックに変更した後も、このドイツ代表はレギュラーとして活躍し、そのシーズンは膝の負傷によってキャンペーンが早期に終了したものの、リーグ・カップ戦合わせて44試合に先発出場している。

この怪我により、リュディガーはヨーロッパリーグ準決勝と決勝を欠場したが、それでも同大会で4試合に出場してその成功に貢献し、バクーではいち観客として熱狂的に見守り、チェルシーのユニフォームを着て松葉杖で飛び回り、選手たちがトロフィーを掲げるのを誰よりも恍惚としながら祝ったのである。

怪我から戻ったリュディガーは、何試合か不調が続くも最終的に2019年12月に完全復帰し、その頃にはフランク・ランパードが監督に就いていた。彼はなんとかチームに戻り、チェルシーでの100試合目の出場を、トップ4の座を争うライバルのレスター・シティに対して重要な勝ち点1を獲得する2つのヘディングシュートを決めることで記録し、いつものように熱狂的に、若干奇妙な方法で祝福したのである。

2020年、パンデミックによる3カ月間のスポーツ競技の停止を経てサッカーが再開されたときも、彼はサイドのポジションを守り続けた。27歳になった彼が選手として成熟していることは明らかだった。サポーターがいないスタジアムで、大声で指示を出しながら仲間を叱咤激励し、感情を爆発させる姿は変わらないが、より集中力を高めているように見えた。

2020/21シーズン、トーマス・トゥヘルが着任するまで、彼のチャンスはより限られていた。同じドイツ人の下でプレーするようになってから、リュディガーがブルーズ在籍中にどれだけ選手として成長したかが明らかになった。ピッチ内外でチームを引っ張るだけでなく、ボールを持ったときにも、相手からボールを奪うときにも、完璧なディフェンダーに進化していたのだ。

リュディガーの活躍もあり、トゥヘル監督の就任後14試合での失点はわずか2点のみとなった。このシーズン唯一のゴールは、重要な場面で生まれたもので、チェルシーのサポーターに愛される理由となった。1年以上ぶりにブリッジにファンが戻った試合では、レスターとのホーム戦で先制点を決め、タッチラインに駆け寄り、サポーターと盛大に祝杯をあげ、チームの2-1の勝利に貢献した。

彼が最も活躍したのがチャンピオンズリーグで、例えば準決勝でクリスチャン・プリシッチのアウェーゴールをアシストしたり、決勝でマンチェスター・シティをポルトで破った際に、フィル・フォーデンに捨て身のタックルを仕掛けるなど、極めて重要な役割を担ったのだ。

これらの貢献に加えて、ラウンド16の対戦では、アトレティコ・マドリードのストライカー、ルイス・スアレスと敵対し、ダーティーな部分でも相手FWと十分にやり合えることを証明した。

リュディガーはトゥヘル監督の最後のシーズンも重要な役割を担い、その独特なハイキックでスルーパスを出す姿は、最後までブルーの選手たちの目に留まり続けた。UEFAスーパーカップとFIFAクラブワールドカップでは全試合に出場し、両トロフィーを獲得、アブダビでの決勝戦でパルメイラスに勝利し、マン・オブ・ザ・マッチに選ばれた。

2021/22シーズンは、リュディガーにとってチェルシーで最も得点の多いシーズンでもあり、合計5ゴールを記録した。そのうち3つはセットプレーからのヘディングシュートだったが、残りの2つは、チェルシーに加入して以来、より完成度の高い選手となったことを示すものだった。大きなステップを生かし、フィールドを縦横無尽に駆け回る姿は、この時点ですでにブルーズのサポーターにはお馴染みの光景となっていた。

リュディガーは、監督から「シュートを打つな」と言われていたにもかかわらず、1試合に1度はシュートを打っていた。しかし、その執念が見事に実を結び、4月上旬に行われたプレミアリーグのブレントフォード戦で決めた長距離シュートは、リュディガーのゴールの中で最も印象的なものだった。このゴールは、プレミアリーグの月間最優秀ゴールに選ばれている。

リュディガーは、チェルシーでの最後のシーズンで、リーグ・カップ戦合わせて54試合に出場し、そのすべてが先発であった。リュディガーは、チェルシーで通算203試合に出場し、12ゴールを挙げ、最近のクラブを代表する最も情熱的な選手の一人としての地位を確立し、退団することになった。

チェルシー・フットボール・クラブは、トニの過去5年間の成功への貢献に感謝するとともに、彼の今後のキャリアにおける躍進を願っています。