คืนวันศุกร์นี้ไม่ใช่ครั้งแรกที่ทัพสิงห์บลูส์จะดวลแข้งกับอูดิเนเซ่ ในช่วงพรีซีซั่น นี่คือเรื่องราวการดวลกันครั้งแรก ในแมตช์ที่เกิดขึ้นในแถบเทือกเขาแอลป์และทะเลเอเดรียดิก

ย้อนกลับไปเมื่อช่วง 21 ปีที่แล้ว เป็นเวลาที่เคลาดิโอ รานิเอรี่ นำลูกทีมเชลซี ออกไปเยือนทางตอนเหนือของประเทศอิตาลี โดยเป็นการเตรียมทีมช่วงโค้งสุดท้ยก่อนที่พรีเมียร์ ลีก 2001/02 จะเริ่มต้นขึ้นในสัปดาห์ถัดไป

ภายใต้การคุมทีมของรานิเอรี่ สโมสรเดินทางมาเก็บตัวที่อิตาลี ซึ่งเป็นประเทศบ้านเกิดของเจ้าตัว ในช่วงซัมเมอร์นั้น โดยอดีตบอสสิงห์บลูส์เลือกเก็บตัวภายใต้ความเงียบสงบที่รอคคาโปเรนา เป็นหมู่บ้านเล็ก ๆ ที่ตั้งอยู่ในอัมเบรีย เพื่อให้ลูกทีมปรับตัวโดยที่ไม่ต้องมีอะไรมารบกวน ซึ่งการเก็บตัวในพื้นที่ดังกล่าว สโมสรมีอุ่นเครื่องกับทีมในท้องถิ่นด้วย

ในพรีซีซั่นฤดูกาลนั้น เชลซีลงเตะอุ่นแข้งที่อิตาลี 4 นัดด้วยกัน ความทรงจำครั้งสำคัญหนีไม่พ้นการลงสนามและทำประตูให้ทีมได้เป็นครั้งแรกของแฟรงค์ แลมพาร์ด

จากสองเกมที่ทีมต้องทำการแข่งขัน ภายในระยะเวลา 3 วัน เกมแรกเป็นการดวลกับวิเซนซ่า ทีมที่เคยดวลด้วยในคัพ วินเนอร์ส คัพ เมื่อสามปีก่อนหน้านี้ ผลการแข่งขันจบลงที่สกอร์ 1-1 โดยโจดี้ มอร์ริส ทำประตูให้เดอะ บลูส์ในวันนั้น ก่อนที่นัดถัดไปจะเป็นการห้ำหั่นกับอูดิเนเซ่ ภายใต้ช่วงเวลา 48 ชั่วโมงก่อนที่แมตช์ดังกล่าวจะเริ่ม

Le Zebrette หรือทัพม้าลายน้อย เพิ่งจบฤดูกาลในเซเรีย อา ด้วยอันดับที่ 12 และหากมองไปยังแต้มในตารางคะแนน พวกเขามีแต้มเหนือทีมที่ตกชั้นเพียง 1 แต้ม ทำให้ลูเซียโน่ สปัลเล็ตติไม่ได้รับการต่อสัญญาออกไป อูดิเนเซ่ได้เลือกรอย ฮ็อดจ์สัน กุนซือประสบการณ์สูงเข้ามาคุมทีมแทนที่ ในช่วงเวลาต่อจากนั้น

ในวันแข่งขัน ช่วงก่อนที่เกมจะคิกออฟ ฮอดจ์สันเป็นคนสุดท้ายที่สโมสรเลือกเปิดตัวต่อหน้าแฟนบอลในสตาดิโอ ฟริอูลี่ ซึ่งเป็นสนามแข่งขันแบบเปิดที่มีลู่วิ่ง และเคยจัดการแข่งขันฟุตบอลโลกปี 1990 ที่อิตาลีเป็นเจ้าภาพมาแล้ว โดยบรรยากาศในวันนั้น เป็นช่วงเย็นวันเสาร์ของเดือนสิงหาคม มีแฟนบอลราว ๆ 13,000 คน เข้าร่วมชมการแข่งขัน

เกมการแข่งขันต้องล่าช้าออกไปเล็กน้อย เนื่องจากการเปิดตัวนักเตะใหม่ รวมถึงฮอดจ์สัน ก่อนที่ 11 ตัวจริงของเชลซีในวันนั้น จะเดินลงสู่สนาม

เมื่อเกมการแข่งขันเริ่มต้นขึ้น เจ้าบ้านเป็นฝ่ายขึ้นนำไปก่อน โมฮัมเหม็ด การ์โก้ ดาวเตะทีมชาติกาน่า ทำประตูได้ตั้งแต่นาทีที่ 9 ของการแข่งขัน จากนั้น เชลซีมีการขยับเปลี่ยนตัว เมื่อเอ็มมานูเอล เปอตีต์ เดินกะเผลกและเล่นต่อไม่ไหว สลาวิซ่า โยคาโนวิช ลงสนามแทน

จิมมี่ ฟลอยด์ ฮัสเซลเบงค์ เป็นแกนหลักในเกมรุกร่วมกับจานฟรังโก้ โซล่า ซึ่งได้สร้างโอกาสสำคัญแต่โดนเซฟได้ ก่อนที่เกมการแข่งขันจะระอุขึ้น เมื่อเยสเปอร์ กรุนชาร์ มีจังหวะพัวพันกับเมียร์โก้ ปิเอรี่ จนถูกหามออกข้างสนาม จากนั้นนักเตะเจ้าบ้านที่ไปพัวพันกับเหตุการณ์กับแข้งเดนนิชก็มารับใบเหลืองไป ในช่วงก่อนพักครึ่งเวลา

5 นาทีหลังจากเริ่มครึ่งหลัง จากจังหวะประสานงานชนิดรู้ใจของโซล่ากับฮัสเซลเบงค์ นำมาซึ่งประตูตีเสมอ ก่อนที่หอกดัตช์จะมาโดนไล่ออก เมื่อมีจังหวะไปปะทะหนักกับอันเดรีย ซอตติล กองหลังอูดิเนเซ่ โดยเป็นจังหวะนอกเกม ทำให้ผู้ตัดสินไม่ลังเลที่จะแจกใบแดงให้กับทั้งสอง และผลการแข่งขันจบลงที่สกอร์ 1-1

'เป็นเหตุการณ์ที่ดูเหนื่อยล้า และรู้สึกได้ถึงความประมาทที่น่าประหลาดใจ ในเกมนัดนี้' Onside หนังสือพิมพ์รายเดือนเกี่ยวกับทีมเชลซี ระบุ 'ทั้งสองทีมไม่อยากเป็นผู้แพ้ และการโดนไล่ออกนี้กลายเป็นเรื่องที่ถูกถกเถียงกัน' ไฮไลต์คู่ดังกล่าว ถูกเผยแพร่ครั้งแรกที่อังกฤษ ผ่านทางเชลซี ทีวี ซึ่งออกอากาศเป็นครั้งแรกในช่วงวันจันทร์ถัดมา

และในช่วงปลายสัปดาห์นั้น เชลซีเปิดหัวลงเตะศึกพรีเมียร์ชิพ ด้วยการเปิดบ้านเสมอกับนิวคาสเซิ่ล 1-1 โดยรานิเอรี่เลือกปรับทัพสองตำแหน่งจากเกมเสมออูดิเนเซ่ เชลซีจบอันดับ 6 ของตาราง ในการแข่งขันฤดูกาลนั้น โดยพวกเขาลิ่วเข้าถึงรอบชิงชนะเลิศเอฟเอ คัพ ขณะที่ทัพม้าลายน้อย รอดพ้นจากการตกชั้น มีแต้มเหนือทีมตกชั้น1 แต้ม และสำหรับฮอดจ์สันแล้ว เจ้าตัวอยู่คุมทีมไม่ถึง 6 เดือน หลังมีปัญหากับเจ้าของทีมอย่างจามเปาโล ปอซโซ่ พร้อมกับอำลาทีมไปในเดือนธันวาคม ในขณะนั้นพาทีมรั้งอันดับ 9 ของตาราง และอยู่ในเส้นทางรอบก่อนรองชนะเลิศของโคปปา อิตาเลีย


ถึงตอนนี้ปอซโซ่ยังคงเป็นเจ้าของทีมอูดิเนเซ่ ต่อเนื่องมาตั้งแต่ปี 1986 และเหมือนว่าเกมอุ่นเครื่องในคืนวันศุกร์นี้ จะยังมีกลิ่นอายจากปี 2001 อยู่ไม่น้อย เมื่อซอตติล ที่ซึ่งโดนใบแดงพร้อม ๆ กันกับฮัสเซลเบงค์ ปัจจุบันเป็นผู้จัดการทีมของสโมสร และเช่นเดียวกับฮอดจ์สัน ที่ซอตติลจะคุมทีมลงเตะเกมอุ่นเครื่องในบ้านนัดแรกด้วยการดวลกับเชลซี แม้ว่าสตาดิโอ ฟริอูลี่ จะได้รับการปรับปรุงจากในอดีต โดยในปัจจุบันได้มีการถอดลู่วิ่งออก พื้นที่ส่วนอัฒจันทร์อยู่ใกล้ผืนหญ้ามากขึ้น การแข่งขันพร้อมรองรับแฟนบอลในคืนนี้ ในเกมที่อูดิเนเซ่ รับมือ เชลซี